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El refuerzo de aerosol nasal mantiene a raya a COVID-19

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Una nueva vacuna contra el coronavirus protege una parte del cuerpo especialmente vulnerable a la infección: la nariz.

La dosificación de ratones con un refuerzo de aerosol nasal reclutó un ejército de defensores inmunológicos tanto en la cavidad nasal, donde los coronavirus generalmente ingresan al cuerpo, como en los pulmones, informan los científicos en una preimpresión publicada el 26 de enero de 2022 en bioRxiv.org.

Hecha solo de proteína de punta de coronavirus, la vacuna es parte de un doble golpe que algún día podría proteger a las personas de la infección. Apodada «Prime and Spike», la estrategia se basa en una inyección de vacuna contra el coronavirus de ARNm que prepara al sistema inmunitario para reconocer el SARS-CoV-2, seguida de una vacuna en aerosol nasal que refuerza las defensas en las membranas mucosas.

Tal estrategia podría ofrecer una forma de contrarrestar la disminución de la eficacia de las vacunas actuales contra el coronavirus de ARNm, dice la autora del estudio Akiko Iwasaki, investigadora del Instituto Médico Howard Hughes en la Universidad de Yale.

Hasta ahora, los científicos no habían probado vacunas nasales en animales que ya tenían cierta inmunidad preexistente, dice Jacco Boon, virólogo de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis. Louis, que no participó en el nuevo trabajo. «Este artículo nos dice que el refuerzo intranasal induce una muy buena respuesta inmunológica en la nariz y los pulmones», dice. «Es una estrategia inteligente, y espero que la prueben en personas».

Guardianes en las puertas

Menos de un año después de que el SARS-CoV-2 apareciera en Wuhan, China, Estados Unidos tenía lista una vacuna de ARNm. La tecnología, basada en décadas de investigación, ha demostrado ser segura y notablemente eficaz para prevenir enfermedades graves y la muerte. Pero los científicos ahora saben que la efectividad de estas vacunas contra el coronavirus comienza a disminuir en los meses posteriores a la segunda dosis, y la mayor protección que brinda una tercera dosis puede ser temporal.

Aunque las vacunas de ARNm actuales funcionan bien para prevenir enfermedades graves en la mayoría de las personas, dice Iwasaki, no fueron diseñadas para prevenir infecciones, por lo que el virus aún puede pasar de una persona a otra. Además, la vacilación de vacunas dentro de los EE. UU. sigue siendo alta. En algunas regiones, aproximadamente una cuarta parte de las personas encuestadas dijeron que probablemente o definitivamente no recibirían una vacuna contra el COVID-19, según una estimación de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

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Los científicos no han desenredado todos los factores que contribuyen a la vacilación de la vacuna, pero Iwasaki cree que tener otra opción para la administración de la vacuna podría ser útil. Comenzó con algo engañosamente simple: solo la proteína de punta completa en solución. «No hay nada más en la vacuna», dice ella. «Sin adyuvantes, sin vector, nada. Está listo para usar, algo simple».

Y en lugar de apuntar al tipo de inmunidad sistémica amplia generada por las vacunas de ARNm, el equipo mantuvo su enfoque local: en el tejido húmedo y productor de moco que recubre la nariz y los pulmones. Pensaron que una vacuna en aerosol nasal podría reforzar la seguridad inmunológica en estos sitios de entrada viral en personas que ya tienen células de memoria inmunológicas debido a vacunas o infecciones. Es como agregar porteros adicionales en las puertas de un club: en teoría, dice Iwasaki, estos «guardianes en las puertas» podrían desterrar a cualquier posible invasor viral antes de que comiencen a multiplicarse en el cuerpo. Eso detendría la infección de un individuo y evitaría que el virus se propague a otros.

Prime y Spike

La vacuna en aerosol nasal más conocida puede ser FluMist, una vacuna contra la influenza que se basa en virus debilitados para generar inmunidad. Pero no está disponible para todos. FluMist está aprobado solo para personas de 2 a 49 años y, debido a que utiliza virus vivos, no es adecuado para personas con sistemas inmunitarios comprometidos.

Ese problema no es un problema para la vacuna contra el coronavirus en aerosol nasal de Iwasaki porque está hecha de proteína, no de virus vivo. Y a diferencia de FluMist, el spray de Iwasaki no funciona por sí solo. Requiere un compañero de vacunas para preparar inicialmente el sistema inmunológico, como darle un vistazo a la foto policial del virus.

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Primero, su equipo inyectó a los ratones una dosis de la vacuna de ARNm de Comirnaty (la vacuna Pfizer-BioNTech COVID-19). Dos semanas más tarde, los investigadores inyectaron la vacuna de la proteína Spike en las narices de los animales. Ese aerosol reunió anticuerpos protectores y células inmunitarias para hacer guardia en las membranas mucosas, explica Iwasaki. «Estas células inmunitarias están esperando en la nariz como ninjas», dice ella. «Saben qué buscar porque lo han visto antes».

La estrategia protegió a los animales de la cepa original SARS-CoV-2, que causa el COVID-19. Aproximadamente el 80 por ciento de los ratones que recibieron solo una vacuna inyectada que contenía ARNm de pico de SARS-CoV-2 murió en las dos semanas posteriores a la exposición al coronavirus, mostró el equipo. Por el contrario, todos los ratones que recibieron tanto la vacuna inyectada como el refuerzo nasal sobrevivieron.

«No solo sobreviven, sino que sus pulmones están muy limpios», dice Iwasaki. Bajo el microscopio, los científicos vieron tejido pulmonar sano, que parece un montón de globos inflados en exceso.

El equipo de Iwasaki también probó un segundo tipo de refuerzo nasal, hecho con ARNm envuelto en polímeros biodegradables. Eso funcionó tan bien como la vacuna de proteína espiga, lo que ilustra la versatilidad de la nueva estrategia, dice ella. Un refuerzo nasal puede incluso funcionar en personas no vacunadas previamente infectadas con coronavirus. Iwasaki cree que es posible que una infección pueda preparar efectivamente el sistema inmunológico.

Después de probar la nueva vacuna en animales más grandes, Yale espera comenzar los ensayos clínicos en humanos. La estrategia Prime y Spike se ha otorgado bajo licencia a Xanadu Bio, una empresa emergente que Iwasaki y otros cofundaron en Yale. Xanadu Bio ayudará a formar una sociedad con compañías farmacéuticas que podrían fabricar y probar la vacuna en aerosol nasal.

“Esperamos que Prime y Spike puedan proteger a las personas contra futuras variantes del coronavirus”, dice Iwasaki.


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Soy un viajero de 29 años y vendedor en una tienda de prêt-à-porter. Me incorporé al equipo de redacción de AltaVision.news en octubre de 2021.