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La desaparición de la megafauna glacial está relacionada con el pequeño tamaño del cerebro

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Paleontólogos israelíes y europeos han descubierto que el final de la edad de hielo condujo a la extinción de aquellos mamíferos que tenían cerebros relativamente pequeños en comparación con su masa corporal total. Esto explica la posible desaparición de casi todos los representantes de la megafauna glacial, escriben los científicos en un artículo en la revista Scientific Reports.

«Estudiamos el tamaño del cerebro de unas trescientas especies vivas y cinco docenas de especies de mamíferos extintos que desaparecieron al final de la glaciación. Nuestros cálculos mostraron que el tamaño relativo del cerebro en el primer grupo de mamíferos era aproximadamente un 53 % más grande que en los animales extintos. , lo que indica el importante papel de esta característica de la anatomía de los mamíferos en la extinción de la fauna glacial”, escriben los investigadores.

La última edad de hielo en la historia de la Tierra comenzó hace unos 2,6 millones de años. Su característica principal: el área de los glaciares y la temperatura de la superficie de la Tierra en toda su extensión no eran constantes. Los glaciares han avanzado y retrocedido cada pocas decenas de miles de años debido al enfriamiento y calentamiento repentinos. El último «deshielo» de este tipo comenzó hace unos 13.000 años y continúa hasta el día de hoy.

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El final de la edad de hielo estuvo acompañado por la desaparición de una gran cantidad de plantas y animales, incluidos mamuts, rinocerontes lanudos y perezosos gigantes, que anteriormente habían experimentado numerosos retrocesos y avances de los glaciares. Los científicos llevan mucho tiempo tratando de comprender por qué han desaparecido estos representantes de la flora y la fauna, y qué papel pueden haber jugado los humanos en su extinción.

Razones de la desaparición de la megafauna
Un grupo de paleontólogos liderado por el profesor Shai Meiri de la Universidad de Tel Aviv (Israel) se ha interesado en cómo el tamaño relativo del cerebro de los mamíferos podría afectar la probabilidad de desaparición de ciertos representantes de la megafauna. Los científicos han sugerido que un cerebro grande ha ayudado a los animales a adaptarse rápidamente a las condiciones ambientales cambiantes, lo que incluye evitar el contacto con los humanos.

Basándose en consideraciones similares, los científicos han calculado el volumen cerebral de unas trescientas especies de mamíferos que viven hoy en día en todos los continentes de la Tierra, así como de cinco docenas de especies de megafauna y otros mamíferos que desaparecieron al final de la edad de hielo. Los paleontólogos compararon estos datos con el tamaño de los cuerpos de los animales, después de lo cual compararon las dimensiones relativas de los cerebros de los mamíferos vivos y extintos.

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Sus cálculos mostraron que la probabilidad de extinción de todas las criaturas estudiadas podía determinarse con mucha precisión por el tamaño de sus cerebros. En promedio, todos los mamíferos que existen hoy en día tienen un 53 % más de cerebro que los mamíferos, los rinocerontes lanudos, los gatos con dientes de espada y otras megafauna que desaparecieron hace 15-10 mil años.

La existencia de este patrón, según el profesor Meiry y sus colegas, sugiere que la flexibilidad del comportamiento y la capacidad de adaptarse rápidamente a las nuevas condiciones ambientales jugaron un papel clave en la supervivencia de los animales después del final de la edad de hielo. Estudios y cálculos posteriores mostrarán qué lugar ocupó el hombre en estos procesos evolutivos, concluyeron los científicos.

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Tras una licenciatura en economía, un máster en gestión estratégica y 18 meses de viaje por todo el mundo, empecé a trabajar como redactor de páginas web.