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La estimulación eléctrica leve podría aumentar la capacidad cognitiva

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Imagínese ponerse un casco incrustado con pequeños electrodos que se colocan en su cuero cabelludo y envían una corriente eléctrica suave a ciertas áreas de su cerebro. Después de unos 10 a 20 minutos, es posible que tenga una mejor capacidad de concentración, una memoria más nítida y una serie de otros beneficios cognitivos.

Esa es la idea detrás de un tratamiento experimental prometedor que podría tener aplicaciones para una amplia gama de personas, desde pilotos de aviones que buscan obtener una ventaja cognitiva hasta atletas que intentan mejorar su juego mental y pacientes que viven con demencia.

Mathieu Figeys, enfermero de la sala de emergencias que se graduó de la Facultad de Enfermería de la U of A en 2016 y ahora tiene un doctorado. candidato en la Facultad de Medicina de Rehabilitación, es parte de un equipo de investigación interdisciplinario dirigido por la profesora Esther Kim en la Universidad de Alberta que examina los efectos y las posibles aplicaciones del nuevo tratamiento.

«Se tolera muy bien, la corriente es mínima, por lo que en cuanto a la seguridad sabemos que es muy seguro», dice Figeys. «Ahora, estamos en el punto en el campo de determinar qué hace en diferentes poblaciones».

En el tratamiento, llamado estimulación de corriente continua transcraneal (tDCS), un investigador coloca electrodos en el cuero cabelludo de un paciente que administran una corriente baja de entre uno y dos miliamperios. Figeys compara la experiencia general con un dispositivo de estimulación nerviosa eléctrica comúnmente utilizado para fisioterapia.

«Algunas personas han dicho que se siente como una ligera sensación de picazón, casi como una leve sensación de tatuaje».

TDCS no es el primer tratamiento que utiliza corrientes eléctricas para estimular el cerebro y obtener beneficios positivos. Algunos tratamientos, como la implantación de un dispositivo para proporcionar una estimulación cerebral profunda, pueden ayudar a las personas que viven con trastornos como la enfermedad de Parkinson. Sin embargo, son invasivos y requieren un neurocirujano experimentado. TDCS no es invasivo y una amplia variedad de investigadores clínicos, incluidos los enfermeros científicos, pueden administrarlo.

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«Cuando estimulamos el cerebro, hacemos que las neuronas sean más eficientes. También se piensa que también podríamos estar cambiando el flujo de sangre que va a esas neuronas», dice Figeys. El aumento del flujo sanguíneo a ciertas áreas del cerebro a menudo va de la mano con una mayor cognición, explica.

Este campo de investigación es relativamente nuevo; según Figeys, los investigadores realmente no le prestaron atención hasta principios de la década de 2000. Si bien los investigadores saben que la tecnología es segura para la mayoría de las personas, Figeys señala que hasta ahora han excluido a algunos grupos por pecar de precavidos, incluidas las personas con trastornos convulsivos, las que toman medicamentos que afectan las neuronas de una manera particular o cualquier persona con un dispositivo de estimulación cerebral profunda o un marcapasos cardíaco implantado.

Si bien las personas tienen diferencias en la cognición según la edad u otros factores de salud, Figeys dice que el tratamiento podría aplicarse a una amplia gama de grupos, incluidos adultos sanos que buscan aumentar su rendimiento en circunstancias exigentes, como pilotos militares, jugadores de la NBA y atletas olímpicos.

Figeys y sus colaboradores en el Departamento de Ciencias y Trastornos de la Comunicación ya han realizado varios estudios que analizan tDCS en varias poblaciones. En un estudio, estimularon el cerebro de una persona que adquirió afasia, un trastorno del habla y el lenguaje, después de un derrame cerebral. En consecuencia, el paciente pudo realizar su entrenamiento de guión, un protocolo que los patólogos del habla y el lenguaje usan con pacientes con afasia, potencialmente a un ritmo más rápido.

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En un próximo estudio, el equipo de investigación de la U of A encontró que tDCS aumentó los procesos de funcionamiento ejecutivo de inhibición y flexibilidad cognitiva en pacientes adultos mayores con depresión o ansiedad. Otro estudio, que se publicará este verano, muestra que los adultos jóvenes saludables entre las edades de 18 y 36 años que recibieron una sola sesión de tDCS tuvieron un impulso significativo en la cognición y el oxígeno en la sangre en regiones específicas del cerebro.

«Aumentó su desempeño cognitivo en el ámbito de la cognición llamada memoria de trabajo, con un aumento de oxígeno en la corteza prefrontal dorsolateral estimulada», dice Figeys, y la sesión de tDCS de 20 minutos aumentó el desempeño de los participantes en una prueba de memoria de trabajo en más del 13%.

Figeys señala que la memoria de trabajo es uno de los procesos cognitivos que se ve afectado desde el principio en numerosos trastornos, incluida la demencia de Alzheimer, por lo que es un área emocionante para ver resultados positivos.

Estudios similares han demostrado que los beneficios cognitivos de una sola sesión pueden durar entre 10 minutos y una hora. Pero como explica Figeys, también hay investigaciones que muestran que los efectos pueden durar más cuando una persona recibe tratamientos repetidos.

«Potencialmente se puede usar en casi todos los trastornos relacionados con el cerebro que se me ocurran, de alguna manera», dice Figeys. «Numerosas poblaciones clínicas, como en recuperación de accidentes cerebrovasculares, dolor crónico, poblaciones de salud mental, y también en poblaciones sanas».


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Soy un viajero de 29 años y vendedor en una tienda de prêt-à-porter. Me incorporé al equipo de redacción de AltaVision.news en octubre de 2021.