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Para los niños con COVID-19, la vida cotidiana puede ser una lucha

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Brooklynn Chiles, de ocho años, se mueve nerviosamente en la cama del hospital mientras espera a la enfermera en el Children’s National Hospital. El papel blanco debajo de ella se arruga cuando se mueve para mirar los objetos médicos en la habitación. Ha tenido coronavirus tres veces, y nadie puede entender por qué.

Brooklynn tiene suerte, más o menos. Cada vez que ha dado positivo, no ha sufrido síntomas evidentes. Pero su padre, Rodney, contrajo el virus, posiblemente de ella, cuando dio positivo en septiembre, y murió a causa de eso.

Su madre, Danielle, está temiendo un próximo combate, temiendo que su hija se enferme gravemente a pesar de que ha sido vacunada.

«Cada vez, pienso: ¿Voy a pasar por esto con ella también?». dijo, sentándose en una silla de plástico encajada en la esquina. «¿Es este el momento en el que pierdo a todos?»

Entre los desconcertantes resultados del coronavirus, que ha matado a más de 6 millones de personas en todo el mundo desde que surgió por primera vez en 2019, se encuentran los síntomas que sufren los niños.

Más de 12,7 millones de niños solo en los EE. UU. han dado positivo por COVID-19 desde que comenzó la pandemia, según la Academia Estadounidense de Pediatría. Por lo general, el virus no afecta a los niños con tanta severidad como a los adultos.

Pero, como con algunos adultos, todavía hay resultados extraños. Algunos jóvenes sufren síntomas inexplicables mucho después de que el virus desaparece, lo que a menudo se denomina COVID prolongado. Otros se reinfectan. Algunos parecen recuperarse bien, solo para ser golpeados más tarde por una condición misteriosa que causa una inflamación severa de los órganos.

Y todo eso puede sumarse al duelo por los seres queridos muertos por el virus y otras interrupciones de una infancia normal.

Los médicos del Children’s National y muchos otros hospitales que reciben dinero de los Institutos Nacionales de Salud están estudiando los efectos a largo plazo del COVID-19 en los niños.

El objetivo final es evaluar el impacto en la salud y el desarrollo general de los niños, tanto física como mentalmente, y descubrir cómo sus sistemas inmunológicos aún en desarrollo responden al virus para saber por qué a algunos les va bien y a otros no.

Children’s tiene alrededor de 200 niños de hasta 21 años inscritos en el estudio durante tres años y recibe alrededor de dos pacientes nuevos cada semana. El estudio involucra a los niños que dieron positivo y a los que no, como los hermanos de niños enfermos. Los sujetos van desde no tener ningún síntoma hasta requerir soporte vital en cuidados intensivos. En su primera visita, los participantes reciben un día completo de pruebas, que incluyen una ecografía del corazón, análisis de sangre y pruebas de función pulmonar.

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La Dra. Roberta DeBiasi, que dirige el estudio, dijo que su objetivo principal es definir la miríada de complicaciones que los niños pueden tener después de la COVID-19 y qué tan comunes son esas complicaciones.

Brooklynn es un tema de estudio. También lo es Alyssa Carpenter, de 3 años, que ha tenido COVID-19 dos veces y tiene fiebres extrañas que estallan inesperadamente y otros síntomas inusuales. Sus pies a veces se vuelven de color rojo brillante y pican de dolor. O se acostará y se señalará el pecho con el dedo meñique y dirá: «Me duele».

Sus padres, Tara y Tyson Carpenter, tienen otras dos hijas, Audrey, de 5 años, y Hailey, de 9 años, que está en el espectro del autismo. Como para muchos padres, la pandemia ha sido una pesadilla de faltas a la escuela, trabajo improductivo, restricciones y confusión. Pero además de toda la ansiedad que sienten muchos padres, se encuentra la preocupación por su hijo pequeño. No saben cómo ayudarla.

«Fue súper frustrante», dice Tara Carpenter, quien se apresura a agregar que nadie tiene la culpa. «Estamos tratando de encontrar respuestas para nuestro hijo y nadie pudo darnos ninguna. Y fue realmente frustrante».

Alyssa gemía de dolor por sus pies rojos y ardientes o gemía en silencio. Le dio fiebre, pero no sufrió otros síntomas y estuvo en casa de la escuela durante días, arruinando la semana laboral de Carpenter. Pero luego, en la clase de ballet, con sus medias rosas y tutú, parecía totalmente normal.

En los últimos meses, los síntomas han comenzado a disminuir y le está brindando algo de alivio a la familia.

«Después del hecho, ¿qué hacemos al respecto?» pregunta Tara Carpenter. «No lo sabemos. Literalmente no lo sabemos».

Para algunas familias en el estudio, el niño que sufre de COVID prolongado es el más fácil durante las visitas al hospital.

Un día reciente, otra familia descubre que es la hermana mayor, Charlie, quien se deshace en lágrimas porque no quiere que le extraigan sangre, mientras que la hermana menor, Lexie, acostumbrada a que las enfermeras y los médicos la pinchen, se sube a la mesa. La dinámica familiar de COVID-19 es difícil: el hermano con la enfermedad puede recibir más atención, lo que puede crear problemas para los demás. Los padres exhaustos luchan por saber cómo ayudar a todos sus hijos.

En sus revisiones, los niños reciben chequeos médicos completos. También reciben una evaluación psicológica completa, dirigida por la Dra. Linda Herbert.

Herbert pregunta a los niños sobre la fatiga, el sueño, el dolor, la ansiedad, la depresión y las relaciones con los compañeros. ¿Tienen problemas de memoria? ¿Están teniendo dificultades para mantener las cosas en sus cerebros?

«Existe esta constelación de síntomas», dijo. «Algunos niños están increíblemente ansiosos por volver a contraer COVID».

Dijo que los síntomas psicológicos se encuentran entre los más comunes, y no son solo los niños con COVID-19, también son sus hermanos y padres.

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Danielle Chiles siente el estrés. Es una madre soltera que trabaja a tiempo completo, sufre la pérdida de su pareja y trata de no parecer demasiado deprimida frente a su hija. La decisión de inscribir a su hija Brooklynn en el estudio fue motivada por querer llamar la atención sobre la necesidad de vacunas, particularmente en la comunidad negra.

«Mi bebé lo sigue teniendo», dijo. «¿No pueden las personas que nos rodean tratar de protegerla?»

Brooklynn gime cuando escucha que tienen que sacarle sangre: «¿Tienes que hacerlo?».

«Sí, bebé», dice la enfermera. «Es para que podamos resolverlo todo».

«Si su papá estuviera aquí, la llevaría a Dave & Busters después de esto», dice Chiles, antes de bajar la voz para que su hija no pueda escuchar lo que va a decir. Su esposo, Rodney Chiles, no estaba vacunado.

Tenía dudas, como muchos, sobre la vacuna y estaba esperando recibirla. Poco después de que Brooklyn dio positivo durante la ejecución de la variante delta, comenzó a sentirse mal y fue cuesta abajo rápidamente. Chiles también tenía condiciones preexistentes que aceleraron su muerte. Tenía 42 años.

«Y luego nos llamó un domingo. Dijo: ‘Están a punto de entubarme porque no puedo mantener mi oxígeno. Y los amo a todos y a Brooklynn, perdónenme'», dijo. Fue la última vez que habló con ellos antes de morir.

«Te diré algo», dice Danielle Chiles. «La única razón por la que sigo aquí es porque tengo un hijo».

En los días de escuela, Chiles recoge a Brooklynn de la escuela pública chárter Rocketship Rise Academy en el sureste de Washington. Caminan de la mano hasta el automóvil para dar un breve paseo antes de que ella vuelva a trabajar para una organización sin fines de lucro.

Un día reciente después de la escuela, mientras Chiles tenía una reunión de Zoom en la oficina de su habitación, Brooklynn comió palomitas de maíz y habló sobre cómo ella y su papá compraron un par de tenis y globos para su mamá el año pasado en el Día de la Madre. Se olvidaron de la talla de zapatos de su madre y tuvieron que volver a casa y comprobar la talla. Ella se ríe mientras lo cuenta.

En su habitación, hay una gran foto de su padre y ella, aunque ahora suele dormir en la cama con su madre.

“Aunque los niños no están tan enfermos, están perdiendo”, dijo Chiles. «Están perdiendo padres, vidas sociales, años enteros. Sí, los niños son resistentes, pero no pueden seguir así. Nadie es tan resistente».


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Soy un viajero de 29 años y vendedor en una tienda de prêt-à-porter. Me incorporé al equipo de redacción de AltaVision.news en octubre de 2021.